История ЭВМ и вычислительных систем началась в середине ХХ века.
Первой зарубежной ЭВМ обычно называют ЭНИАК (Electronical Numerical Integrator and Calculator), разработка которой велась под руководством Дж.Моучли (John Mauchly) (1907-1980) и Дж.Эккерта (John Eckert) (1919-1995) (рис. 1) и закончилась в 1946 г., хотя приоритет Моучли и Эккерта оспорен Дж.Атанасовым. Машина установлена в Пенсильванском университете. Она состояла из 18000 электронных ламп и 1500 реле и потребляла около 150 кВт электроэнергии. Программное управление последовательностью выполнения операций осуществлялось, как в счетно-аналитических машинах, с помощью штеккеров и наборных полей. Настроить ENIAC на какую-нибудь задачу, означало вручную изменить подключение 6 000 проводов. Все эти провода приходилось вновь переключать, когда вставала другая задача.
Рис. 1.  Моучли и Эккерт
Еще одной машиной-предшественником ENIAC, кроме машины Атанасова, является британский компьютер Colossus ("Колосс"), введенный в эксплуатацию в 1943 г. Главный конструктор машины Томми Флауэрс (Tommy Flowers). Этот компьютер мало известен из-за сверхсекретности его применения.
Первый транзисторный суперкомпьютер CDC 1604 создан Сеймуром Креем (Seymour Cray) в 1958 г. в возглавляемой им компании Control Data Corporation (CDC). С.Крей принимал участие в разработке машин серии Cyber.
В 1964 г. IBM начала выпуск серии компьютеров IBM-360, назвав эту серию компьютерами третьего поколения, первые машины были на гибридных микросхемах.
Наибольшую известность на стыке 60 и 70-х годов получил ILLIAC IV (закончен к 1972 г.) — система с 16 процессорами, разработанная в корпорации Burroughs. Это первый компьютер, в котором использовалась быстрая память на микросхемах. Быстродействие такого компьютера достигало 150-200 Мфлопс. По производительности ILLIAC IV существенно превосходил БЭСМ-6, но столь же существенно уступал советской машине по соотношению цена/производительность. Демонтирован ILLIAC IV был только в 1983 году.
В 1976 году началось производство первых в мире векторно-конвейерных суперкомпьютеров Cray-1. Эта машина была создана небольшим коллективом под руководством Сеймура Крэя, который после того, как CDC решила прекратить работу над суперкомпьютерами, основал (1972 г.) свою компанию Cray Research для создания суперкомпьютеров. Cray-1 построен на интегральных схемах ЭСЛ типа, объем памяти 8 Мбайт, поделенных на 16 блоков емкостью 64К 48-разрядных слов каждый, с суммарным временем доступа 12,5 нс. Имелась и внешняя память на магнитных дисках емкостью около 450 Мбайт, расширявшаяся до 8 Гбайт. Для машины был создан оптимизирующий транслятор с Фортрана, макроассемблер и специальная многозадачная ОС. Оценивать быстродействие Cray-1 трудно: на скалярных операциях с плавающей точкой он показывал 20-60 Мфлопс, но на некоторых классах задач производительность доходила до 160 Мфлопс. Следует отметить, что Cray-1 был заметно дешевле, чем военные системы типа ILLIAC IV.
Рис. 2.  Cray-1
Следующие модели Cray-2 (1985 г. быстродействие 2 млрд. оп./с) и Cray-3 (1989 г., 5 млрд. оп./с ) были самыми производительными суперкомпьютерами мира в то время.
К концу 80-х годов холодная война закончилась и финансирование военных проектов, неразрывно связанных с суперкомпьютерами, в США временно сократилось. Лидерство на мировом рынке сразу же захватили энергичные японские фирмы — Fujitsu, Hitachi и NEC. Предложенная ими коммерческая концепция распределенных вычислений в среде из множества дешевых микропроцессоров (в настоящее время признанная в Японии стратегической) быстро себя оправдала.
Летом 1995 г. два токийских университета продемонстрировали специализированный (предназначенный для моделирования задач астрофизики) суперкомпьютер GRAPE-4, собранный из 1692 микропроцессоров и обошедшийся всего в 2 млн. долл. Он первым в мире преодолел порог в 1 трлн. оп./с с результатом 1,08 Тфлопс. Через 15 месяцев Cray Research сообщила, что модель Cray T3E-900, насчитывавшая 2048 процессоров, побила рекорд японцев и достигла 1,8 Тфлопс. К тому времени результат NEC SX-4 составлял 1 Тфлопс, Hitachi SR2201 — 0,6 Тфлопс, а Fujitsu Siemens VPP700 — 0,5 Тфлопс.
В 1997 г. появились сообщения о проекте моделирования работы ядерного оружия (ASCI) в Лос-Аламосской лаборатории, финансируемом министерством энергетики США. Комплекс ASCI Red из 9632 процессоров Pentium Pro, созданный Intel, показал производительность сначала 1,8 Тфлопс, а затем 3,2 Тфлопс.
В 2002 г. в рамках ASCI временами удавалось добиться скорости обработки информации 10,2 Тфлопс, а проект поиска внеземных цивилизаций, объединяющий сотни тысяч пользователей ПК, предоставляющих ресурсы своих компьютеров для распределенных вычислений, достиг пиковой производительности 92 Тфлопс (впрочем, подобная схема вычислений позволяет решать лишь ограниченный круг задач, допускающих простое распараллеливание).
Мировыми лидерами по производительности среди суперкомпьютеров стали в 2002 г суперкомпьютер ASCI White компании IBM с 8192 процессорами и с производительностью 7,3 Tfops,, в ноябре 2003 г. — компьютер Earth Simulator компании NEC с производительностью в 35,9 Tflops, установленный в Японии в 2002 г. и включающий 5120 процессоров, в ноябре 2004 г. компьютер IBM BlueGene/L с 70,7 Tflops , а в 2006 г. - этот суперкомпьютер был доведен до 131 тыс. процессоров, имел быстродействие 281 Tflops и 33 Гбайт основной памяти.
Рис. 3.  ASCI White
История персональных компьютеров началась в 70-е годы.