Портал есть ориентированная на пользователя информационная Web-система с единой для каждого конкретного пользователя точкой доступа к разнообразной информации, относящейся к определенному приложению. В работе Тихонова А.Н. и Иванникова А.Д. "Разработка методологии создания системы образовательных порталов" (http://ep.informika.ru) портал определяется как "сетевой узел или комплекс узлов, подключенных к Интернету по высокоскоростным каналам, обладающий развитым пользовательским интерфейсом и предоставляющий единый с концептуальной и содержательной точки зрения доступ к широкому спектру информационных ресурсов и услуг, ориентированных на определенную аудиторию". Обращение пользователей к порталу происходит с помощью браузеров, размещенных на клиентских узлах.
Если Web-сайты в большинстве случаев представляют собой наборы статических Web-страниц, то порталы являются совокупностями программных средств и заранее неструктурированной информации, которую эти средства превращают в структурированные данные по запросу конкретных пользователей.
В зависимости от масштабов охвата пользователей различают межрегиональные, региональные, корпоративные порталы.
В зависимости от назначения и основной группы пользователей порталы, ориентированные на образовательное сообщество, подразделяются на образовательные, университетские, административные и др.
Образовательные порталы непосредственно служат целям предоставления образовательных услуг. Они содержат электронные учебные материалы, методические указания, расписания занятий и консультаций и другие данные, относящиеся непосредственно к учебному процессу, и имеют средства доступа к ним. Образовательные порталы подразделяют на горизонтальные и вертикальные. Если горизонтальный портал охватывает материалы по большому числу предметных областей, то вертикальные порталы относятся к определенному направлению подготовки обучаемых или даже к конкретным дисциплинам.
Университетские порталы относятся к корпоративным порталам, они содержат наиболее общую информацию о вузе, обеспечивают доступ к информации о кафедрах, специальностях, учебных планах, условиях приема абитуриентов и т.п. В состав университетских порталов могут входить также образовательные сайты и порталы.
Другие типы порталов образовательных учреждений более специализированы и могут быть посвящены таким вопросам, как работа студенческих научных обществ, электронные публикации результатов научных исследований, научные семинары и конференции, спортивная жизнь университета и т.п. Чаще системы подобного типа являются сайтами.
Таким образом, информационные ресурсы порталов в образовательной сфере представлены не только учебными и учебно-методическими материалами. В информационные ресурсы входят также сведения о структуре и функциях образовательных учреждений, условия предоставления образовательных услуг, базы данных профессорско-преподавательского состава и научных работников, электронные публикации книг, научных статей, авторефератов диссертаций, сведения о научных и методических конференциях и семинарах и др. Например, пользователь созданного портала по гуманитарным наукам может иметь доступ к информации из следующих разделов:
Информационные ресурсы портала могут накапливаться и быть сосредоточенными на одном сервере вычислительной сети, если емкость информационных ресурсов портала невелика и если информационное наполнение и сопровождение портала полностью регулируется из единого центра. Однако поскольку портал является входом в Web-сеть, т.е. в распределенную сеть, то портал должен обеспечивать доступ к информационным ресурсам многих серверов. При этом информационные ресурсы принято подразделять на первичные, т.е. физически размещенные на сервере данного портала, и вторичные, находящиеся на других серверах сети. На сервере портала при этом хранятся лишь некоторые необходимые сведения (метаданные) о ресурсах других серверов. Метаданные помогают выделить нужную информацию в информационном пространстве Internet и получить к ней доступ. Конечно, формирование множества рекомендуемых вторичных учебных материалов по-прежнему управляется компетентным органом портала (редакцией или экспертной группой, включающей высококвалифицированных специалистов).
При активном использовании вторичных ресурсов необходимы каналы передачи данных с высокой пропускной способностью, иначе задержки в получении информации могут стать недопустимо большими, особенно при применении интерактивных режимов работы. Поэтому иногда при определенных условиях применяют периодическую репликацию ресурсов в БД основного сервера портала. Увеличение периода репликации снижает нагрузку на сеть, но может привести к использованию устаревших данных.
Атрибутами образовательных ресурсов (образовательных материалов) являются такие параметры, как предметная область, тип образовательного ресурса, уровень образования, характер аудитории.
Значениями атрибута "Предметная область" могут быть рубрики из ГРНТИ, названия направлений подготовки специалистов, названия предметов.
Обычно используется иерархическая рубрикация. Так, в одном из порталов на верхнем уровне иерархии типов ресурсов предлагаются следующие значения типа: учебный материал, учебно-методический материал, дополнительный материал, информационный ресурс.
На втором уровне для рубрики "Учебный материал" вводятся значения: учебник, учебное пособие, текст лекций, лабораторный практикум, задачник, тесты и контрольные вопросы.
Для рубрики "Учебно-методический материал" используются значения: методические указания, план занятий, учебный план, учебная программа.
К дополнительным материалам на втором уровне иерархии отнесены: статья, монография, хрестоматия, наглядное пособие, атлас, словарь, справочник, энциклопедия, БД, автореферат диссертации, диссертация.
Информационными ресурсами предлагается считать образовательный сайт, электронную библиотеку и электронное периодическое издание.
Значениями атрибута "Уровень образования" являются образование дошкольное, общее (с подуровнями начальное, основное, среднее), профессиональное (с подуровнями начальное, среднее, высшее), послевузовское, а также дополнительное образование детей и переподготовка и повышение квалификации.
В рубрике "Характер аудитории" имеются значения: учащийся, преподаватель, абитуриент, менеджер, исследователь.
Пользовательский портал должен предоставлять средства коммуникации такие, как электронная почта, файловый обмен, различные виды конференц-связи, участие в телеконференциях и т.п. Эти средства успешно используются при реализации связей "студент-преподаватель", "студент-деканат", "студент-студент". Особенно они необходимы при ДО.
В порталах должны быть средства индикации изменений, происходящих в источнике используемой информации. В частности, необходимы программы контроля доступности ресурсов, расположенных на разных серверах в распределенной информационно-образовательной среде (ИОС). В образовательном портале необходимо также иметь средства ведения каталога учебных ресурсов, специфического интерфейса авторов и редакторов учебных материалов, фиксируемых в каталоге.
В настоящее время большинство крупных вузов имеют свои порталы.
Программное обеспечение порталов состоит из ряда слоев. Это, во-первых, ядро портала - базовые службы, отвечающие за такие сервисы, как управление порталом, обеспечение целостности и защиты информации, управление правами доступа к информационным ресурсам портала, администрирование и мониторинг системы и т.п. Ядро включает сервер приложений, сервер БД и Web-сервер. Во-вторых, средства интеграции приложений, отвечающие за взаимодействие портала с внешними приложениями. К программному обеспечению этого слоя можно отнести средства коммуникации узлов сети и интеграции баз учебных материалов из разных узлов. В-третьих, это рассматриваемые ниже портлеты (называемые также адаптерами или агентами), выполняющие прикладные функции в распределенной среде, обеспечивающие интерфейс пользователя с системой и поддержку коллективной работы. службы навигации, поиска данных по запросам пользователей, справочная, новостей и т.п. В-четвертых, в составе портала целесообразно иметь средства для развития портала, разработки как новых учебных материалов, так и новых служб и их включения в соответствующие базы. Основные компоненты ПО вместе с инструментальными средствами разработки порталов образуют систему создания и поддержки порталов или, другими словами, программно-технологическую платформу разработки порталов.
Портлетом называют многократно используемый программный компонент портала, реализующий определенный сервис, содержащий некоторые данные и набор собственных функций и имеющий стандартное представление на экране клиента. Портлетами могут быть самостоятельные компоненты портала, реализующие конкретный сервис, и компоненты (коннекторы), обеспечивающие интерфейс к интегрированным в портал приложениям и источникам данных.
Порталы могут создаваться на базе отдельных существующих программных комплексов и компонентов с разработкой оригинальных компонентов, реализующих специфические портальные функции.
Разработка портала может быть упрощена при использовании специализированных инструментальных систем, например, систем WebSphere Portal Server, Oracle Portal, SharePoint Portal Server, CleverPath Portal, X-Ware, предлагаемые соответственно компаниями IBM, Oracle, Microsoft, Computer Associates, Стек.
По своей архитектуре портал может быть системой клиент-сервер, объектной системой на основе спецификации CORBA или построен с использованием технологии SOAP.
WebSphere Portal Server - мощная клиент-серверная система на платформе Windows. Базовые службы системы обеспечивают поиск и представление данных, их защиту, взаимодействие всех компонентов портала, индивидуальную настройку интерфейса и персонализацию, предоставляют возможность создания оригинальных портлетов. Существует несколько вариантов расширения системы. Так, в IBM разработан продукт под названием WebSphere Portal - Express Plus. Дополнительно к типичным функциям пакета WebSphere Portal Server в пакете WebSphere Portal–Express Plus поддерживается коллективное обсуждение вопросов (чат), виртуальные комнаты для семинаров, ведение архива различных материалов с возможностями обмена ими и совместной работы над документами.
Система X-Ware построена на базе спецификаций CORBA и UNIX-подобных ОС, ее особенностями являются поддержка кодировок русского языка, масштабируемость, открытый исходный код.