Графические редакторы предназначены для создания, сохранения и воспроизведения графических изображений. Различают редакторы векторные и растровые.
Векторные редакторы позволяют создавать изображения типа схем, чертежей, диаграмм, простых рисунков. Одним из наиболее известных векторных редакторов является Corel Draw. Характерные возможности этого редактора — привязка линий к определенной позиции на изображении, создание выносок и размерных линий, работа с многостраничными изображениями, стандартный интерфейс Windows, многоуровневый откат, кроссплатформенность (имеются версии для Windows, OS/2, MAC, различных вариантов UNIX). Примеры других векторных редакторов — Microsoft Paint, iGrafx Designer, Visio 2000, Adobe Illustrator.
Растровые графические редакторы выполняют такие функции, как воспроизведение сложных изображений типа фотографий, их редактирование с помощью операций закрашивания, обрезания, маскирования, изменения параметров всего изображения или его участков. В этом классе графических редакторов лидирующее положение занимает Adobe Photoshop. При его использовании все изображение строится из набора отдельных слоев-картинок, имеющих прозрачные и закрашенные участки. Можно создавать, удалять, копировать, комбинировать участки, регулировать прозрачность и порядок расположения слоев. В пакете предусмотрены возможности построения и редактирования также векторных изображений. Благодаря подключению дополнительных модулей можно расширять функциональность пакета Adobe Photoshop. В частности, поэтому с помощью Adobe Photoshop удается выполнять полный цикл работ по созданию Web-страниц. Один из подключаемых модулей PhotoGraphics — дополнительное средство для рисования векторных объектов непосредственно в Photoshop. В модуле пользователю предоставляются все основные инструменты рисования таких объектов, как линии, прямоугольники, овалы, текст и т.п.
Другой растровый редактор Painter 6 позволяет создавать изображения, имитирующие картины художников. Наряду с этим в нем реализованы обычные функции растровых редакторов, есть возможность создавать анимационные изображения.
Для воспроизведения сложных изображений, например фотографий, используют просмотрщики популярных 2D и 3D форматов; графические и видео просмотрщики и конверторы соответствующих форматов.
Для синтеза трехмерных изображений в САПР преимущественно используют средства таких известных систем, как CATIA, Unigraphics, Inventor, Solidworks и др. Однако кроме них, существуют и применяются графические библиотеки и пакеты компьютерной графики и геометрического моделирования, непосредственно не связанные с проектированием в технике. К числу графических библиотек, получивших наибольшее распространение, относится библиотека графических процедур OpenGL.
OpenGL (Open Graphics Library) — открытая графическая библиотека и спецификация (стандарт) на интерфейсы программирования трехмерной графики. Библиотеку выпускают такие корпорации, как Microsoft, Silicon Graphics, а также просто группы программистов. Стандарт OpenGL разрабатывается фирмой Silicon Graphics с 1992 г. В библиотеке OpenGL имеются процедуры построения графических примитивов (к числу которых относят точки, линии, полигоны), удаления невидимых линий, Z-буферизации, реалистичной засветки, задания положения тел и камеры наблюдения и т.п. Примитивы могут быть как векторными, так и растровыми. Важной особенностью технологии OpenGL является инвариантность к аппаратно-программным платформам.
Единицей информации в OpenGL является вершина, из вершин формируются более сложные объекты. Программист создает вершины, указывает, как их соединять (линиями или многоугольниками), устанавливает координаты и параметры камеры и ламп, а библиотека OpenGL берет на себя работу создания изображения на экране. С помощью OpenGL создаются трехмерные поверхности, текстуры, моделируются источники света, создаются эффекты тумана, прозрачности, смешивания цветов, имеются операции анимации с передвижением объектов сцены, ламп и камер по заданным траекториям.
Альтернативой OpenGL для платформы Microsoft является комплекс DirectX (Direct eXtension). Он представлет собой API для решения задач, относящихся к мультимедийным приложениям, в частности, для разработки компьютерных игр. В DirectX входит несколько API, один из них Direct3D используется для 3D-графики, другие - для звука, музыки, устройств ввода и т.д.
Среди других систем 3D-графики выделяют редактор Studio Max 4. Это высокоразвитый, но дорогой и довольно сложный в освоении комплекс моделирования, визуализации и анимации объектов, разработанный фирмой Autodesk для операционной среды Windows. Для генерации ландшафтов типа горных пейзажей, водных поверхностей, фантастических картин подходит 3D-редактор Bryce. К числу 3D-редакторов можно отнести соответствующие компоненты из программного обеспечения САПР, а также программы Adobe Dimention, CorelDream 3D, CosmoWorlds и ряд других.