Назначение процессора — управление вычислительным процессом и обработка данных в соответствии с заданной программой. Процессоры могут быть универсальными, способными решать широкий круг задач и специализированными, ориентированными на определенный узкий круг задач. Примером универсальных процессоров могут служить процессоры Pentium компании Intel, а к специализированным процессорам относятся процессоры графические, сигнальные, ввода/вывода и др.
Основная характеристика процессора — производительность или быстродействие. Используют несколько разных показателей производительности. Наиболее очевидным и исторически первым показателем производительности является быстродействие, измеряемое числом команд компьютера, выполняемых в единицу времени, т.е. измеряемое в Mips (1 Mips соответствует 106 команд в секунду). При решении научно-технических задач характерно использование чисел с плавающей точкой, в этом случае более справедлива оценка производительности в Mflops, т.е. числом операций над числами с плавающей точкой в единицу времени.
Однако оценки в Mips или Mflops зависят не только от свойств компьютера, но и от особенностей решаемой задачи. Поэтому используют и другие показатели производительности. Так, быстродействие ПК обычно характеризуют тактовой частотой компьютера. В случае высокопроизводительных ВС быстродействие оценивают временем, затраченным на решение некоторых тестовых задач. Такими тестовыми задачами являются LINPACK, SPECint92, SPECfp92 и некоторые другие. Например, LINPACK — это пакет программ для решения систем линейных алгебраических уравнений. В набор базовых подпрограмм в LINPACK входят подпрограммы скалярного произведения векторов, умножения вектора на скаляр, сложения векторов.