Замкнутые системы, выведенные из состояния равновесия, стремятся вернуться к состоянию, характеризуемому максимумом термодинамической энтропии. В отличие от них в открытых системах возможен отток энтропии, который может уравновесить ее рост или даже превысить его. В последнем случае возникают крупномасштабные флюктуации, а при определенных условиях в системе начинают происходить самоорганизационные процессы, создание упорядоченных структур. Такие структуры называют диссипативными структурами или системами.