Для организации проводных каналов в сетях передачи данных используют коаксиальные кабели двух видов, чаще всего это "толстый" (thick) кабель диаметром 12,5 мм и "тонкий" (thin) кабель диаметром 6,25 мм. "Толстый" кабель имеет меньшее затухание, лучшую помехозащищенность, что обеспечивает возможность работы на больших расстояниях, но он плохо гнется, что затрудняет прокладку соединений в помещениях, и дороже "тонкого".
Преимущественное применение находят витые пары проводов. Среди витых пар различают экранированные пары и неэкранированные пары, им соответствуют аббревиатуры STP (Shielded Twist Pair) и UTP (Unshielded Twist Pair) соответственно. Экранированные пары сравнительно дороги, их используют реже. Неэкранированные пары подразделяют на несколько категорий (типов). Обычный телефонный кабель — пара категории 1. Пара категории 2 может использоваться в сетях с пропускной способностью до 4 Мбит/с. Для сетей Ethernet (точнее, для ее варианта с названием 10Base-T) была разработана пара категории 3, а для сетей Token Ring — пара категории 4. В высокоскоростных каналах используют более совершенную витую пару категории 5, которая применима при частотах до 100 МГц на расстояниях в десятки метров. В паре категории 5 проводник представлен медными жилами диаметром 0,51 мм, навитыми по определенной технологии и заключенными в термостойкую изолирующую оболочку. В высокоскоростных ЛВС на UTP длины соединений обычно не превышают 100 м. Затухание на частоте 100 МГц и при длине 100 м составляет около 24 дБ, при частоте 10 МГЦ и расстоянии в 100 м — около 7 дБ. В последнее время созданы витые пары категорий 6 и 7 для частот до 200 и 600 МГц соответственно (пара категории 7 относится к экранированным, пара категории 6 может быть как UTP, так и STP).
Пару проводов часто используют как сбалансированную линию, в двух проводах которой передаются одни и те же уровни сигнала (по отношению к земле), но разной полярности. При приеме воспринимается разность сигналов, называемая парафазным сигналом. Синфазные помехи при этом самокомпенсируются. Помехоустойчивость существенно повышается, так как наводимые помехи в двух проводах обычно появляются в одной и той же фазе.
Оптические линии связи реализуются в виде волоконно-оптических линий связи (ВОЛС).
ВОЛС являются основой высокоскоростной передачи данных, особенно на большие расстояния. В ЛВС каналы передачи данных представлены в основном проводными (медными) линиями, поскольку неэкранированные витые пары дешевле ВОЛС и удобнее в установке. Но для реализации высокоскоростных магистральных каналов в корпоративных и территориальных сетях ВОЛС уже находятся вне конкуренции.
Конструктивно ВОЛС представляет собой кварцевый сердечник, заключенный в отражающую оболочку с внешним диаметром 125...200 мкм. Различают одно- и многомодовые ВОЛС.
В одномодовых ВОЛС (рис. 1) диаметр сердечника составляет 5...10 мкм. Когерентное излучение от лазера распространяется по сердечнику практически без отражений от оболочки, что обусловливает малое затухание сигнала и возможности связи без ретрансляции на расстояниях до 50 км. Используются длины волн 1300 или 1550 нм.
В многомодовых ВОЛС в качестве источников излучения с длиной волны 850 нм обычно используются светодиоды. Многомодовость означает наличие многих лучей, которые при своем распространении вдоль сердечника многократно отражаются от оболочки, что увеличивает затухание. Но многомодовый оптический кабель значительно дешевле одномодового, так как имеет диаметр сердечника 50...62,5 мкм и, следовательно, его легче изготовить и проще осуществить соединение с источником излучения. Предельное расстояние передачи данных без ретрансляции составляет около 5 км.
Рис. 1.  Характеристики одно- и многомодовых ВОЛС
Примером среды передачи данных между мейнфреймами, рабочими станциями, пулами периферийных устройств может служить среда Fiber Channel на ВОЛС, обеспечивающая скорости от 133 до 1062 Мбит/с на расстояниях до 10 км (для сравнения приведем данные по интерфейсу SCSI между материнской платой и внешним устройством — скорость 160 Мбит/с при расстояниях не более десятков метров).
Реализуется проект кругосветного канала передачи данных на ВОЛС длиной в 27,3 тыс. км, кабель должен пройти по дну трех океанов, Средиземного и Красного морей, его информационная скорость 5,3 Гбит/с.
Именно на ВОЛС при использовании метода мультиплексирования с разделением каналов по длинам волн (WDM — Wavelengths Division Multiplexing) достигнуты рекордные скорости передачи информации. В методе WDM выделяется несколько несущих частот (каналов), например, вблизи частоты 4·105 ГГц, несущие частоты отстоят друг от друга на 103 ГГц, в каждом канале достигается скорость около 2,5 Гбит/с.
Так, между Москвой и Петербургом действует WDM канал передачи данных сети Раском с пропускной способностью 2,4 Гбит/с. Компания Lucent Technologies создала систему связи на ВОЛС со 160 каналами, обеспечивающими скорость до 1,6 Тбит/с.