Обычно распределение узлов по подсетям выполняется по территориальному признаку. Однако при этом возможно объединение в одной подсети узлов, слабо связанных друг с другом в функциональном отношении. Возникают проблемы с защитой информации и с управлением трафиком. Поэтому предпочтительнее распределять узлы по функциональному признаку, причем администратор сети должен иметь возможность перекоммутации узлов при изменениях в их функциях или расположении. Такие возможности имеются в виртуальных ЛВС (ВЛВС).
ВЛВС — это локальная сеть, в которой узлы группируются не по территориальному, а по функциональному признаку. Для этого каждая подсеть в ВЛВС получает свой идентификатор, каждому идентификатору соответствуют определенные порты коммутаторов сети. Идентификатор указывается в заголовке кадра (структура кадра в ВЛВС задается стандартом IEEE 802.1Q) и поэтому коммутатор направляет кадр в нужную подсеть. Администратор сети может управлять структурой сети (перекоммутацией портов) с помощью специального программного обеспечения.
Групповые адреса в ВЛВС действуют только в пределах своей подсети. Такая изоляция подсетей друг от друга, осуществляемая в ВЛВС, во-многом вызвана необходимостью борьбы с широковещательным штормом.
Если в обычных ЛВС отнесение компьютера к той или иной подсети связано с физической перекоммутацией портов в коммутаторах или кроссовых панелях, то в ВЛВС это делается программным путем. Для этого нужно указать сгруппированные порты или сгруппированные MAC-адреса узлов. Первое проще, но при этом требуется, чтобы все узлы одной подсети были подключены к портам одного коммутатора, так как иначе для каждой подсети нужно выделять свои порты связи коммутаторов друг с другом.