Вариант локальных сетей Ethernet с использованием беспроводных каналов связи называется RadioEthernet. Этим сетям посвящены стандарты серии IEEE 802.11. В RadioEthernet вся среда передачи данных или ее часть представлена радиоканалами, часть среды может быть выполнена в виде базовой кабельной сети с точками доступа от узлов по радиоканалам. RadioEthernet может использоваться в качестве канала "последней мили". Реальная протяженность “последней мили” может быть от нескольких сотен метров до 20-30 км и ограничена лишь наличием прямой видимости.
В RadioEthernet применяется множественный доступ с контролем несущей и предотвращением конфликтов (модификация метода МДКН/ОК). Снижение вероятности возникновения конфликтов обеспечивается тем, что узел, запрашивающий связь, может начать попытки начать передачу только после освобождения линии, истечения времени, равного длительности межкадрового промежутка , и случайного числа временных слотов (размер слота — несколько мкс). При этом на каждом слоте проверяется состояние линии. Если линия оказывается занятой, то отсчет слотов прерывается и возобновляется после ее освобождения. Принимающая сторона при правильном приеме кадра посылает положительную квитанцию. Если квитанция не приходит, то повторяется попытка передачи, но с увеличенным числом предварительных слотов.
Поскольку дальность связи ограничена, то возможны ситуации скрытого терминала, когда принимающий компьютер А доступен для более чем одного компьютера-передатчика, но есть пары передатчиков, недоступных друг для друга. Такие передатчики не могут правильно оценить состояние зон соседних передатчиков. Для устранения эффекта скрытогго терминала станция, желающая осуществить передачу узлу А, сначала посылает короткий сигнал RTS, станция-получатель должна ответить сигналом (служебным кадром) CTS, который и оповещает соседние с А зоны об инициации захвата линии.
Базовый стандарт 802.11 определяет основные протоколы организации беспроводных ЛВС (WLAN), в частности, для управления доступом к среде MAC (Medium Access Control) и для передачи сигналов в физической среде (протокол PHY — Physical layer protocol). Данные спецификации обеспечивают управление доступом на единственном подуровне MAC, который взаимодействует с тремя типами протоколов физического уровня, соответствующим трем технологиям передачи сигналов (инфракрасное излучение, с помощью метода DSSS и с использованием метода частотных скачков).
Имеется несколько разновидностей сетей RadioEthernet. В сетях, выполненных по стандарту IEEE 802.11a, используется связь в частотном диапазоне 5 ГГц, информационная скорость до 54 Мбит/с (в стандарте определены три обязательные скорости — 6, 12 и 24 Mбит/с, а также пять необязательных — 9, 18, 36, 48 и 54 Mбит/с). В диапазоне 5 ГГц требуется более высокая (чем для области 2,4 ГГц) потребляемая мощность передатчиков и меньший радиус действия — около 100 м. Стандарт IEEE 802.11b описывает сети, рассчитанные на работу в диапазоне 2,4 ГГц, меньшая частота позволяет увеличить расстояния между связываемыми узлами. Однако информационная скорость здесь меньше 11 Мбит/с. Эти два стандарта введены в 1999 г. Позднее разработаны сети (стандарты):
В стандарте 802.11 определена сотовая архитектура системы. Каждая сота управляется базовой станцией, называемой точкой доступа (Access Point, AP), которая обслуживает рабочие станции пользователей в пределах своего радиуса действия, образуя базовую зону обслуживания (Basic Service Set, BSS). Точки доступа многосотовой сети взаимодействуют между собой через распределительную систему (Distribution System, DS). Инфраструктура, включающая AP и DS, образует расширенную зону обслуживания (Extended Service Set, ESS). Стандарт предусматривает построение односотовой сети даже без точки доступа, отдельные функции которой выполняются в этом случае рабочими станциями. Оборудование для беспроводных сетей, ориентированное на диапазон частот 2,4 ГГц, способно обеспечить связь на расстоянии до 300 м. Допускаются любые варианты топологии сети: точка — точка, звезда, точка — много точек, каждый с каждым. Мобильность рабочих станций достигается за счет использования специальных процедур сканирования радиоканала и присоединения абонентов. Тем не менее в стандарте 802.11 не определены спецификации для реализации роуминга.
В беспроводной связи используется также архитектура WDS (Wireless Distribution System) - распределенная беспроводная система, когда несколько кабельных подсетей соединяются друг с другом через радиоканал, мосты образуются устройствми "точка доступа". Например, в офисе в каждом помещении может быть своя точка доступа, связанная по радиоканалу с точкой доступа корпоративной сети. Радиомосты при наличии направленных антенн могут связывать отдельные подсети на расстояниях в несколько км.
Стандарт 802.11 предусматривает защиту информации в беспроводной сети с помощью мер, которые обеспечивают безопасность "на уровне, характерном для проводных сетей" (Wired Equivalent Privacy, WEP). Эти меры включают механизмы и процедуры аутентификации и шифрования.