Технология Wi-Fi (Wireless Fidelity) – беспроводной аналог технологии Ethernet, на основе которой сегодня построена большая часть офисных компьютерных сетей. Он был зарегистрирован в 1999 году и стал настоящим открытием для пользователей беспроводной связи. Технологии Wi-Fi посвящен стандарт IEEE 802.11. В Wi-Fi используется кодовое разделение каналов с прямым расширением сигнала с помощью восьмиразрядных последовательностей Уолша. Стандарт предусматривает автоматическое понижение скорости передачи информации при ухудшении качества сигнала. Четкие механизмы роуминга в нем не определены.
Сети IEEE 802.11 рассчитаны на работу как в распределенном режиме (одноранговая сеть из равноправных узлов, сообщающихся друг с другом), так и в централизованном режиме - связь через точку доступа (access point) (рис. 1) – это Wi-Fi-устройство, выполняющее примерно те же функции, что обычная офисная АТС. В соответствии с протоколом IEEE 802.11b информация будет передаваться посредством радиоволн в частотном диапазоне 2,4-2,483 ГГц со скоростью до 11 Мбит/с. В России в этом частотном диапазоне каждая точка, обеспечивающая работу Wi-Fi-системы, должна быть зарегистрирована в Государственной комиссии по радиочастотам (ГКРЧ).
Каждая точка доступа имеет собственный прошитый уникальный МАС-адрес, с помощью которого она и обнаруживается в локальной проводной сети утилитами конфигурации. Конфигурирование точки доступа возможно как при помощи специальных утилит (как правило, используется протокол SNMP), так и посредством вэб-интерфейса. Для конфигурирования необходимо указать некоторые параметры.
Рис. 1.  Подключение узлов к точке доступа
Механизм подключения клиента беспроводной сети к точке доступа предельно прост. Когда клиент попадает в зону действия нескольких точек доступа, он на основе мощности радиосигнала и количества ошибок, происходящих в процессе сеанса связи, выбирает оптимальную точку доступа и подключается к ней. После того, как клиент получает подтверждение о сотрудничестве от точки доступа, происходит настройка аппаратуры клиента на радиоканал, в котором работает точка. Через определенные промежутки времени клиент проверяет, нет ли точки доступа, предоставляющей связь более высокого качества, чем нынешняя. В случае, если такая точка есть, клиент переподключается к ней, настраиваясь на ее частоту. Чаще всего переподключение происходит при ослаблении мощности радиосигнала от текущей точки доступа, либо если трафик через текущую точку доступа слишком велик. Для равномерного распределения сетевой нагрузки происходит переподключение к одной из простаивающих точек доступа (это одно из свойств стандарта IEEE 802.11 — балансировка загрузки).
Различают два базовых варианта построения беспроводных сетей — в пределах одного здания и между зданиями. В пределах одного здания максимальная дальность зависит от материала стен и перекрытий и составляет от 25 до 500 метров с использованием встроенной в сетевые карты антенны. Дальность связи в помещениях может быть увеличена путем применения комнатных всенаправленных и направленных антенн. При соединении компьютеров, расположенных в разных зданиях используются внешние антенны, устанавливаемые обычно за окном или на крыше. При применении направленных внешних антенн с высоким коэффициентом усиления (16-24 Дб) дальность связи при наличии прямой видимости составляет 15-20 км. Применение дополнительных усилителей позволяет получить устойчивую высококачественную связь на расстояниях 50 и более километров.
Беспроводная технология может стать как основой информационной сети компании, так и дополнением к уже существующей кабельной сети.