Телеконференции — доступ к информации, предназначенной для группового использования в отдельных конференциях (newsgroups).
Возможны глобальные и локальные телеконференции. Включение материалов в newsgroups, рассылка извещений о новых поступивших материалах, выполнение заказов — основные функции программного обеспечения телеконференций. Возможны режимы E-mail и on-line.
Самая крупная система телеконференций — USENET. В USENET информация организована иерархически. Сообщения рассылаются или лавинообразно, или через списки рассылки. В режиме on-line можно прочитать список сообщений, а затем и выбранное сообщение. В режиме off-line из списка выбирается сообщение и на него посылается заказ.
Примеры телеконференций: работа коллектива авторов над книгой по спискам рассылки, обсуждение проектов и других документов, представление и обсуждение научных докладов и т.п.
Электронная "доска объявлений" BBS (Bulletin Board System) — технология, близкая по функциональному назначению к телеконференции, позволяет централизованно и оперативно направлять сообщения для многих пользователей. Программное обеспечение BBS сочетает в себе средства электронной почты, телеконференций и обмена файлами. Примеры программ, в которых имеются средства BBS, — Lotus Notes, World-group.
В системах принудительной доставки информации (push-технология) подписчики без дополнительных запросов снабжаются часто обновляемой информацией.
В настоящее время интенсивно развиваются технологии конференц-связи.
В зависимости от вида разделяемой пользователями информации различают несколько уровней настольной конференц-связи. На нижнем уровне находится обычная E-mail сессия обмена документами. На следующем уровне обеспечивается оперативный доступ к совместно разрабатываемому документу. Это режим "разделяемой доски" (shared whiteboard). Организация совместной работы возможна без голосовой связи и с голосовой связью. В последнем случае имеем разновидность голосовых телеконференций (аудиоконференций). В аудиоконференциях используются достижения Internet-телефонии. В Internet-телефонии вызов, соединение, разговор происходят для пользователя как в обычном телефоне, но связь идет через Internet. К верхнему уровню конференц-связи относят видеоконференции.
По мере повышения уровня возрастают требования к пропускной способности используемых каналов передачи данных. Для простых видов конференц-связи, а также и для аудиоконференций (конечно, при применении современных эффективных способов сжатия информации) можно использовать даже обычные телефонные линии, начиная с 10 кбит/с. Но лучше использовать в качестве "последней мили" цифровую ISDN или xDSL линию.
В зависимости от числа участников и способа интерактивной связи между ними различают двухточечную (unicast), широковещательную (broadcast) и многоточечную (multicast) конференции. Если в широковещательной конференции информация от центрального узла доставляется всем участникам, то в многоточечной конференции она рассылается избирательно, т.е. одновременно может идти обмен разной информацией внутри нескольких подгрупп одной группы пользователей.
Наиболее очевидные области применения настольной конференц-связи — это дистанционное обучение, медицинские консультации, различные бизнес-приложения.
Программное обеспечение телеконференций включает серверную и клиентскую части.
В клиентской программе должны быть, как минимум, средства E-mail, многооконный текстовый редактор (так, принимаемый и отправляемый партнеру тексты помещаются в разные окна, отдельное окно может быть выделено для видео в случае видеоконференций), средства файлового обмена. Наиболее известными клиентскими программами являются ProShare (Intel) и NetMeeting (Microsoft). В системе дистанционного обучения Class Point клиентская часть включает отдельные программы для инструктора и студента.
Серверная часть (MCU — Multipoint Control Unit) служит для распределения потока данных между пользователями с согласованием форматов окон с видеоинформацией, способов сжатия данных, скоростей потоков, идущих от разных сетей (пользователей). Примеры серверов: Whute Pine's Meeting Point для видеоконференций, DataBeam's Learning Server для систем дистанционного обучения.