Обменные файлы (STEP-файлы) служат для передачи данных из одной автоматизированной системы в другую.
Очевидно, что обе взаимодействующие системы должны поддерживать один и тот же формат представления данных в обменном файле. В MCAD обменные файлы в основном содержат информацию о чертежах и геометрических моделях изделий.
Наибольшее распространение в MCAD получили форматы IGES (стандарт ANSI), DXF (стандарт де факто, разработанный в компании Autodesk), формат STEP (стандарт ISO 10303.21).
В файле стандарта IGES имеется заголовочная и основная части. В основной части имеется возможность описывать точки, линии, поверхности и (начиная с версии 4.0) твердые тела.
В файле формата DXF имеются раздел для описания всех элементов кодируемого чертежа, блок команд, аналогичный дисплейному файлу, а также заголовок и описание типов элементов, стилей текста и т.п.
В среде STEP возможны обмены через обменный файл и через базу данных SDAI.
Для обмена конкретными значениями атрибутов в STEP введен обменный файл (протокол ISO 10303-21). Файл состоит из головной и информационной секций. В головной секции (между служебными словами HEADER и ENDSEC) указываются:
В информационной секции (между словами DATA и ENDSEC) указываются имена экземпляров сущностей и значения их атрибутов в виде следующих строк:
#1 = POINT(0.0,0.2,0.5);
(* экземпляр сущности типа POINT с именем 1, значения параметров 0, 0.2 и 0.5 типа REAL *)
#2 = WIDGET(.RED.);
(* экземпляр сущности типа WIDGET с именем 2, значение перечислимого типа RED *)
...
#8 = LINE(#1,#4);
(* значениями атрибутов являются экземпляры сущностей с именами 1 и 4 *)
В списке параметров значения перечисляются в том же порядке, в каком они фигурировали в описании сущности.
Пример 1
Express-схема, описывающая геометрию простой фигуры рис. 1:
SCHEMA detail;
ENTITY line;
p1,p2: point;
END_ENTITY;
ENTITY cycle;
p1: point;
r: REAL;
END_ENTITY;
ENTITY point;
x,y: REAL;
END_ENTITY;
END_SCHEMA;  
Обменный файл получен в следующем виде:
ISO-10303-21;
HEADER;
FILE_DESCRIPTION((),'2;1');
FILE_NAME('model_1','2006-02-26T15:27:12',('ANONYMOUS USER'),('ANONYMOUS ORGANISATION'),
   'EXPRESS Data Manager version 20050406',$,$);
FILE_SCHEMA(('DETAIL'));
ENDSEC;

DATA;
#1= POINT(0.,0.);
#2= POINT(30.,0.);
#3= POINT(0.,16.);
#4= POINT(30.,16.);
#5= POINT(18.,9.);
#6= LINE(#1,#2);
#7= LINE(#1,#3);
#8= LINE(#2,#4);
#9= LINE(#3,#4);
#10= CYCLE(#5,5.);
ENDSEC;

END-ISO-10303-21;
Рис. 1.  
Обменный файл используется также при связи двух систем A и B, имеющих общие данные с различными обозначениями. Пользователь должен написать перекодировщик (например, на языке Express-X), с помощью которого отождествляются идентификаторы одних и тех же сущностей, имевших разные обозначения в схемах A и B.
Связь через интерфейс SDAI отличается от способа обменных файлов тем, что здесь имеет место не просто обмен, а разделение данных многими пользователями, и SDAI фактически выступает в роли метамодели для разных САПР. Другими словами, SDAI представляет собой интерфейс, содержащий набор функций на языках программирования, для доступа к разделяемым моделям, которые могут быть представлены в виде обменного файла.
Способ доступа к STEP-файлам называют связыванием. Различают раннее и позднее связывание.
При раннем связывании в язык программирования вводят описания классов (или функций), соответствующих конкретным сущностям языка Express. Очевидно, что при этом интерфейс жестко привязан к конкретным Express-схемам.
Более универсален способ позднего связывания. В язык программирования вводят функции, с помощью которых можно обращаться к любым экземплярам определенного типа. Конкретные имена сущностей, атрибутов, их экземпляров входят в число параметров функций.
В ECAD для обмена данными о моделях функционально-логического уровня используют языки VHDL, Veriilog, данные для конструкторского проектирования (списки цепей) представляют в формате EDIF (Electronic Design Interchange Format), ряд форматов разработан для передачи результатов топологического проектирования интегральных схем на генераторы изображений для изготовления фотошаблонов.