Метаданными принято называть данные о данных. Так, в системах документооборота, хранения и поиска документов метаданные называют поисковым образом. В этих системах документы должны помимо содержательной части иметь некоторые атрибуты, характеризующие те или иные свойства документов. Атрибуты полезно используются для классификации, отбора и поиска документов.
Метаданные часто представляют собой некоторую фреймовую структуру, с определенным числом слотов (полей) и их назначением.
Существует ряд унифицированных систем представления метаданных. К ним относятся системы:
В Web-технологиях для описания метаданных различных документов предложены модель RDF и язык RDFS (RDF Schema), используемые в процедурах интерпретации данных и обмена данными между приложениями.