Генератор LEX использует регулярные выражения для описания символьных конструкций формального языка, обозначающих лексемы. Регулярные выражения, которые обрабатывает генератор LEX, строятся из обычных текстовых символов (литералов) и управляющих символов (метасимволов), которые обозначают знаки регулярных операций и выполняют служебные функции. Генератор LEX использует расширенный набор регулярных операций, для обозначения которых применяются следующие метасимволы:

" \ ^ $ / <> | [] . ? * + {} ()

Перечисленные метасимволы имеют специальный смысл и выполняют определенные служебные функции в регулярных выражениях. Остальные отображаемые символы, например, буквы или цифры, считаются обычными символами и интерпретируются в регулярном выражении в соответствии с их кодами ASCII. Исключение составляет только символы табуляции, процента % и пробел, которые не могут быть непосредственно использованы в регулярных выражениях. Особый смысл этих символов связан с особенностями формата спецификации лексем генератора LEX, где они применяются для конструирования служебных разделителей.