Несмотря на то, что без обычных текстовых символов в большинстве случаев нельзя получить практически полезные конструкции, основное значение при проектировании регулярных выражений имеют метасимволы, обозначающие регулярные операции. Вероятно, простейшими регулярными операциями, которые поддерживает генератор LEX, являются циркумфлекс (^), и доллар ($). Эти метасимволы используются, соответственно, для обозначения начала и конца строки входного потока.
Например, следующее регулярное выражение может быть использовано для поиска директивы #define препроцессора системы программирования C, которая может находиться только в началах строк исходного текста программы:

^#define

С другой стороны, следующее регулярное выражение может быть полезно для поиска последовательности символов, в частности слова cat, которое обозначает популярную команду конкатенации OS UNIX, в конце входной строки:

cat$

Если необходимо распознавать входную строку, содержащую только одно слово, например, cat, можно применить следующее регулярное выражение:

^cat$

В некоторых случаях полезно иметь возможность идентифицировать пустые строки входного потока. Один из возможных способов спецификации пустой строки предоставляет следующее регулярное выражение:

^$

Следует отметить, что специфика метасимволов ^ и $ заключается в том, что они совпадают с определенной позицией текста, в частности, действенны только на концах регулярного выражения. По этой причине метасимволы ^ и $ иногда называют якорями или якорными метасимволами. Большая часть остальных метасимволов предназначена для обработки текста без привязки к фиксированной позиции входной строки.