Если якорные метасимволы относительно редко встречаются в конструкциях регулярных выражений и поддерживаются далеко не во всех диалектах регулярных выражений, то одной из наиболее популярных регулярных операций является операция объединения. Это классическая регулярная операция, которая поддерживается большинством программных продуктов, ориентированных на обработку регулярных выражений. Для ее обозначения в регулярных выражениях используется метасимвол вертикальной черты |, который имеет аналогичный смысл логического оператора ИЛИ, например, в языках программирования C, C++, C# и Java.
В алгебре регулярных выражений эта регулярная операция обеспечивает выбор любой из возможных альтернатив. Она позволяет объединить несколько регулярных фрагментов в общее регулярное выражение, которое специфицирует возможность совпадения данных входного потока с любой из своих компонент.
Пусть, например, имеется следующие два регулярных выражения, обозначающих уменьшительное (Bob) и полное (Robert) английские имена:

Bob
и
Robert

Операция объединения позволяет связать их в одно общее регулярное выражение, которое обеспечивает совпадение с любым из входных слов, Bob или Robert. Объединенное регулярное выражение имеет следующий вид:

Bob|Robert

Оно отражает семантическую эквивалентность слов Bob и Robert, которая является естественной, если рассматривать их как английские имена.