Исследователи, изучающие вопросы появления разума на нашей планете, полагают, что решающую роль в его развитии сыграло появление языка, который позволил не только выражать и сохранять знания, но и обмениваться ими.
С созданием компьютеров, возникла потребность в общении с подобными устройствами, поскольку оказалось необходимым передавать им приказы, задания и описания работы, которую они должны выполнять. Для этой цели начали разрабатывать специальные языки, которые стали называть искусственными в отличие от естественных языков общения людей. Искусственные языки должны быть, с одной стороны, удобными и понятными для человека, а с другой - должны восприниматься устройствами. Совмещение этих требований в одном языке оказалось трудной задачей, поэтому появились средства для преобразования текстов с языка, понятного человеку, на язык устройства. Такие средства назвали трансляторами
Транслятор может быть интерпретирующего или компилирующего типа. В первом случае его называют интерпретатором входного языка, а во втором - компилятором.
Интерпретатор последовательно читает предложения входного языка, анализирует их и сразу же выполняет, а компилятор не выполняет предложения языка, а строит программу, которая может в дальнейшем быть запущена для получения результата.
На вход компилятора подается текст, написанный на входном языке - языке, понятном человеку, а результатом работы компилятора является текст на языке, понятном устройству.
Для построения компилятора необходимо однозначное и точное задание входного и выходного языков. Такое задание предполагает определение правил построения допустимых конструкций (выражений) языка. Множество таких правил называют синтаксисом языка. Кроме того, задание должно включать описание назначения и смысла каждой конструкции языка. Такое описание называют семантикой языка.
Для построения точных и недвусмысленных описаний применяют метод абстракций, который предполагает выделение наиболее существенных свойств рассматриваемого объекта и опускание свойств, менее значимых для рассматриваемого случая. Например, при построении модели входных языков можно рассматривать входной текст как последовательность символов, построенную по определенным правилам, отвлекаясь от характера начертания символов и их расположения на листе. Математические модели, использующие представление текстов в виде цепочек символов, называют формальными языками и формальными грамматиками.