Термином язык в широком смысле слова обозначают любое средство общения, любую систему символов или знаков для обмена информацией.
Алгоритмический язык — набор символов и система правил образования и истолкования конструкций из этих символов для задания алгоритмов.
Алгоритмический язык для записи программ и данных называют языком программирования.
Любой язык, в том числе язык программирования, подчиняется ряду правил. Их принято разделять на правила, определяющие синтаксис языка, и правила, определяющие семантику.
Синтаксис языка — совокупность правил, определяющих допустимые конструкции (слова, предложения) языка, его форму.
Семантика языка — совокупность правил, определяющих смысл синтаксически корректных конструкций языка, его содержание.
Языки программирования относятся к формальным языкам, для которых, в отличии от естественных языков однозначно определены синтаксис и семантика. Описание синтаксиса языка включает определение алфавита и правил построения различных конструкций языка из символов алфавита и более простых конструкций. Для этого обычно используют форму Бэкуса-Наура (БНФ) или синтаксические диаграммы.
Семантику языка программирования закладывают в его компилятор. Таким образом, синтаксически корректная программа, написанная на языке программирования, после преобразования ее в последовательность машинных команд обеспечит выполнение ЭВМ требуемых операций.