Стремление эффективно использовать память и производительность ЭВМ при различном объеме, содержании и взаимосвязи данных привело к разработке различных методов их структурирования и организации. Соответственно с организацией данных изменялись методы, средства и интерфейсы манипулирования ими со стороны пользователей, обеспечения их целостности, сохранности и защиты. При этом значительную роль играла необходимость обеспечения возможности экономного по трудоемкости переноса больших объемов информации на различные аппаратные и операционные платформы. Основная задача стандартов взаимодействия пользователей с данными состоит в упорядочении и регламентировании ими: накопления, хранения, изменения и транспортировки для эффективного их использования.

В результате для управления и использования относительно небольших объемов слабо структурированных данных развиты методы и стандарты файловых систем, а для манипулирования сложными, взаимосвязанными данными созданы и развиваются методы и стандарты управления базами данных. Между данными, характеризующими объекты, могут существовать связи, имеющие различный содержательный смысл и степень сложности. Для эффективной работы с разнообразными по структуре и содержанию данными необходимо учитывать эти особенности, что привело к созданию многих типов систем управления базами данных (СУБД). Основными из них являются сетевые, иерархические и реляционные, которые в свою очередь делятся на локальные и распределенные.

Существующие международные стандарты отражают проблемы по организации, разработке и переносу БД частично и фрагментарно, что приводит к необходимости создавать ряд дополнительных нормативных документов при создании и организации конкретных БД. Стандарты по описанию языков баз данных содержат компоненты программного, организационно-методического и информационного обеспечения, которые являются руководствами для разработчиков и пользователей различных БД.

Внимание разработчиков БД направлено на достижение такой ясности и дружественности интерфейса пользователей ЭВМ, которые позволила бы создавать базы данных без специальных знаний из области СУБД. Одним из результатов является предпочтение многими разработчиками и пользователями реляционной модели данных перед сетевой или иерархической. Другой результат — создание объектно-ориентированного интерфейса конечного пользователя с использованием техники меню и окон для выполнения основных функций. Наряду с ориентацией на прикладного пользователя, большинство СУБД учитывает и потребности пользователя-программиста, предоставляя ему встроенный язык программирования. Используя этот язык, программист может реализовать нетривиальные приложения по обработке данных, ориентированные на конкретные потребности.

При создании или выборе распределенных СУБД в общем случае требуется найти способ организации баз данных, который обеспечивал бы высокую надежность хранения данных, необходимую эффективность при доступе к данным из любого узла сети и необходимую целостность баз данных при их совместном обновлении из разных узлов. Подходы к решению этой задачи различны для территориальных и локальных СУБД. Эти различия объясняются в первую очередь разницей в пропускных способностях каналов связи к данным. Высокая скорость доступа к данным не может быть обеспечена в территориальных сетях с их трудно предсказуемыми задержками при передаче данных, если не предпринять специальные меры для обеспечения копий данных в нескольких (или всех) узлах размещения БД. В распределенных СУБД способов выполнения запросов становится значительно больше, чем в централизованных, поэтому поиск наиболее дешевого способа, выбор правильных критериев оценок систем становятся очень сложными задачами.

Почти во всех случаях важнейшими показателями качества СУБД являются функциональные и временные характеристики процессов доступа к данным и представления результатов пользователям БД, а также формирования и изменения информационного наполнения БД администраторами. Качество интерфейса специалистов с БД, обеспечиваемого средствами СУБД, оценивается, в значительной степени, субъективно, однако имеется ряд характеристик, которые можно оценивать достаточно корректно. Различия требований к показателям качества привели к весьма широкому спектру локальных, специализированных и распределенных СУБД. Специализированные СУБД характеризуются относительно узкой сферой применения и более четким выделением доминирующей группы показателей качества. В универсальных СУБД спектр показателей качества шире, что позволяет соответственно расширять сферу применения конкретного типа СУБД. Однако и для них существуют области наиболее эффективного использования.