Множество символов используемых в языке СИ можно разделить на пять групп.
1. Символы, используемые для образования ключевых слов и идентификаторов (табл. 1)
В эту группу входят прописные и строчные буквы английского алфавита, а также символ подчеркивания. Следует отметить, что одинаковые прописные и строчные буквы считаются различными символами, так как имеют различные коды.
Таблица 1    
Прописные буквы латинского алфавитаA B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
Строчные буквы латинского алфавитаa b c d e f g h i j k l m n o p q r s t u v w x y z
Символ подчеркивания_

2. Группа прописных и строчных букв русского алфавита и арабские цифры (табл.2).
Таблица 2    
Прописные буквы русского алфавитаА Б В Г Д Е Ж З И К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Ы Ь Э Ю Я
Строчные буквы русского алфавитаа б в г д е ж з и к л м н о п р с т у ф х ц ч ш щ ъ ы ь э ю я
Арабские цифры0 1 2 3 4 5 6 7 8 9

Знаки нумерации и специальные символы (табл. 3).
Эти символы используются с одной стороны для организации процесса вычислений, а с другой — для передачи компилятору определенного набора инструкций.
Таблица 3    
СимволНаименованиеСимволНаименование
,запятая)круглая скобка правая
.точка(круглая скобка правая
;точка с запятой}фигурная скобка правая
:двоеточие{фигурная скобка левая
?вопросительный знак<меньше
'апостроф>больше
!восклицательный знак[квадратная скобка
|вертикальная черта]квадратная скобка
/дробная черта#номер
\обратная черта%процент
~тильда&амперсанд
*звездочка^логическое не
+плюс=равно
-минус"кавычки

4. Управляющие и разделительные символы.
К той группе символов относятся: пробел, символы табуляции, перевода строки, возврата каретки, новая страница и новая строка. Эти символы отделяют друг от друга объекты, определяемые пользователем, к которым относятся константы и идентификаторы. Последовательность разделительных символов рассматривается компилятором как один символ (последовательность пробелов).
5. Кроме выделенных групп символов в языке СИ широко используются так называемые, управляющие последовательности, т.е. специальные символьные комбинации, используемые в функциях ввода и вывода информации. Управляющая последовательность строится на основе использования обратной дробной черты (\) (обязательный первый символ) и комбинацией латинских букв и цифр (табл.4).
Таблица 4    
Управляющая последовательностьНаименованиеШеснадцатеричная замена
\aЗвонок007
\bВозврат на шаг008
\tГоризонтальная табуляция009
\nПереход на новую строку00A
\vВертикальная табуляция00B
\rВозврат каретки00C
\fПеревод формата00D
\"Кавычки022
\'Апостроф027
\0Ноль-символ000
\\Обратная дробная черта05C
\dddСимвол набора кодов ПЭВМ в восьмеричном представлении 
\xdddСимвол набора кодов ПЭВМ в шестнадцатеричном представлении

Последовательности вида \ddd и \xddd (здесь d обозначает цифру) позволяет представить символ из набора кодов ПЭВМ как последовательность восьмеричных или шестнадцатеричных цифр соответственно. Например символ возврата каретки может быть представлен различными способами:
\r - общая управляющая последовательность,
\015 — восьмеричная управляющая последовательность,
\x00D — шестнадцатеричная управляющая последовательность.
Следует отметить, что в строковых константах всегда обязательно задавать все три цифры в управляющей последовательности. Например отдельную управляющую последовательность \n (переход на новую строку) можно представить как \010 или \xA, но в строковых константах необходимо задавать все три цифры, в противном случае символ или символы следующие за управляющей последовательностью будут рассматриваться как ее недостающая часть. Например:
"ABCDE\x009FGH" данная строковая команда будет напечатана с использованием определенных функций языка СИ, как два слова ABCDE FGH, разделенные 8-ю пробелами, в этом случае если указать неполную управляющую строку"ABCDE\x09FGH",то на печати появится ABCDE=|=GH, так как компилятор воспримет последовательность \x09F как символ "=+=".
Отметим тот факт, что, если обратная дробная черта предшествует символу не являющемуся управляющей последовательностью (т.е. не включенному в табл.4) и не являющемуся цифрой, то эта черта игнорируется, а сам символ представляется как литеральный. Например:
символ \h представляется символом h в строковой или символьной константе.
Кроме определения управляющей последовательности, символ обратной дробной черты (\) используется также как символ продолжения. Если за (\) следует (\n), то оба символа игнорируются, а следующая строка является продолжением предыдущей. Это свойство может быть использовано для записи длинных строк.