Впервые графическую форму представления понятий и их отношений предложил в 1909 г. Ч. Пирс. Название "Семантические сети" появилось в 1956 г. в работах Р. Риченса по машинному переводу. Им же еще в 1948 г. предложены правила морфологического анализа слов с разбиением словоформ на основу и окончание.
Одной из разновидностей формальной системы для представления знаний является сеть.
В зависимости от характера отношений сети могут быть разного типа.
В общем случае сеть () — это пятерка

где:
В рамках данного формализма семантическая сеть — это сеть, в вершинах которой находятся информационные единицы, а дуги характеризуют отношения между ними. При этом семантические сети часто рассматривают как наиболее общий формализм для представления знаний.
Существует несколько разновидностей семантических сетей:
К числу наиболее распространенных типов отношений, используемые в семантических сетях, относятся:
Достоинство семантических сетей заключается в целостности и наглядности описания предметной области. Однако это свойство с увеличением размеров и усложнением связей теряется. Кроме того, имеются значительные сложности по обработке различного рода исключений. Для преодоления этих трудностей часто используют метод иерархизации сетей (выделение на них локальных подсетей), что, однако, не всегда возможно реализовать практически.